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Ricardo R. Gonzalez

Los astrónomos quieren saber por qué las galaxias más remotas están muriendo

En las regiones más remotas del universo hay galaxias que están muriendo. Los astrónomos quieren saber por qué se están apagando sus formaciones estelares.

Esa es también la intención del primer gran proyecto llevado a cabo por Canadá con uno de los telescopios más grandes del mundo. Un nuevo programa científico, denominado Estudio del Entorno de Virgo Trazado en Monóxido de Carbono (VERTICO, por sus siglas en inglés) está investigando de manera minuciosa cómo el entorno acaba con las galaxias.

Como investigador principal de VERTICO, soy el encargado de dirigir al equipo de 30 expertos que estamos utilizando el Atacama Large Millimeter Array (ALMA) para mapear en alta resolución el hidrógeno molecular (el combustible del que se alimentan las formaciones estelares), en 51 galaxias de la agrupación más cercana a nuestra situación, el Cúmulo de Virgo.

Creada en 2013 gracias a una inversión de 1 400 millones de dólares, ALMA es una red de antenas de radio conectadas a una altitud de 5 000 metros en el desierto de Atacama, en el norte de Chile.

El programa forma parte de un acuerdo internacional entre Europa, Estados Unidos, Canadá, Japón, Corea del Sur, Taiwán y Chile. ALMA, el proyecto astronómico terrestre más grande en funcionamiento, posee el telescopio de longitud de onda milimétrica más avanzado del mundo, idóneo para el estudio de densas nubes de gas frío a partir de las cuales nacen las estrellas y que no pueden ser percibidas mediante el uso de luz visible.

Los grandes programas de investigación de ALMA, como VERTICO, están diseñados para abordar ciertos desafíos científicos que puedan desencadenar avances importantes en este campo.

Cúmulos de galaxias

El lugar que las galaxias ocupan en el universo y la forma en que interactúan con lo que las rodea (el medio intergaláctico) y entre ellas son aspectos que tienen mucha influencia en su capacidad para crear estrellas. Sin embargo, aún es un misterio cómo este ambiente dicta la vida y la muerte de las galaxias.

Los cúmulos de galaxias son los entornos más extensos y extremos del universo y llegan a contener cientos e incluso miles de galaxias. Allí donde hay masa, hay gravedad, y la inmensa fuerza gravitacional presente en los cúmulos hace que las las galaxias se desplacen a velocidades vertiginosas, a menudo miles de kilómetros por segundo, y calienta el plasma que hay entre ellas hasta alcanzar temperaturas tan altas que arden con los rayos X.

En el inhóspito y denso interior de estos cúmulos, las galaxias interactúan intensamente con su entorno y entre ellas mismas. Son estas interacciones las que pueden aniquilar o extinguir su formación estelar.

El principal objetivo de la investigación colaborativa de VERTICO es, precisamente, entender qué mecanismos de enfriamiento detienen la formación de estrellas y cómo lo hacen.

El ciclo vital de las galaxias

Cuando las galaxias desfallecen en los cúmulos, el plasma intergaláctico elimina rápidamente el gas mediante un violento proceso denominado “despresurización por impacto” (ram pressure stripping en inglés). Al acabar con el elemento que sirve de combustible para formar nuevas estrellas, la galaxia termina por desaparecer y se convierte en un ente inerte en el que la creación de estrellas es imposible.

Asimismo, las altas temperaturas que se producen en los cúmulos pueden interrumpir el enfriamiento del gas caliente y condensarlo sobre las galaxias. En dicho caso, el gas no es eliminado por el propio entorno, pero se consume durante la fase de formación de estrellas. Este proceso conduce a la lenta pero inevitable suspensión de la creación estelar, interrupción que recibe la ciertamente morbosa denominación de inanición o estrangulación.

Aunque estos procesos varían de forma considerable, cada uno deja una huella única e identificable en el gas que da lugar al nacimiento de las estrellas. VERTICO tiene el propósito de unir todas esas huellas para conformar una imagen que explique de qué manera producen modificaciones los cúmulos sobre las galaxias.

Tras décadas de trabajo en las que se ha intentado comprender cómo el entorno hace posible la evolución de las galaxias, nuestra tarea es añadir una nueva e importante pieza al puzle.

El Cúmulo de Virgo está en la ubicación perfecta para llevar a cabo un estudio detallado de su entorno. Se trata del cúmulo de galaxias masivo más cercano a nosotros y se encuentra en proceso de formación, lo que significa que podemos obtener instantáneas de las diferentes fases del ciclo de la vida de las galaxias. Esto nos permite ampliar el cuadro que explica cómo se apaga la formación estelar en los cúmulos de galaxias.

Las galaxias del Cúmulo de Virgo han sido observadas desde prácticamente todas las longitudes de onda del espectro electromagnético (por ejemplo, de radio, óptica y ultravioleta), pero aún no se ha estudiado el gas que forma las estrellas con la sensibilidad y resolución necesarias, ya que la longitud de onda es milimétrica.

VERTICO, una de las más importantes investigaciones sobre galaxias desarrolladas en ALMA hasta la fecha, podrá proporcionar mapas en alta resolución del hidrógeno molecular (el combustible para la formación estelar) de 51 galaxias.

Gracias a los datos recopilados por ALMA en esta notable muestra de galaxias, será posible averiguar exactamente qué elementos están acabando con las galaxias de ambientes extremos, ya sean los mecanismos represivos, la despresurización por impacto o la inanición, y cómo lo están haciendo.

Al identificar la situación del gas que forma las estrellas dentro de galaxias en las que el entorno impide su nacimiento, VERTICO podrá realizar avances en el entendimiento de la evolución de las galaxias en las regiones más densas del universo.

(Con información de Público)

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octubre 7, 2019 Posted by | Enlaces | , , , | Deja un comentario

Lista la villa para Cardiovilla

El carácter preventivo también formsará parte de un evento convocado cada cuatro años», sustenta el Dr. Jesús Satorre Ygualada, presidente del Comité Organizador.

Por Ricardo R. González

Fotos: Carlos Rodríguez Torres

Las novedades de los adelantos científico—técnicos y el marcado rigor del programa a presentar constituyen las notas predominantes del congreso internacional Cardiovilla 2019 que acogerá en Villa Clara al talento nacional y foráneo vinculado con la cardiología y sus ciencias afines.

Las novedades tecnológicas internacionales se incluirán en las sesiones del encuentro con vistas al desarrollo de la especialidad.

La cita está prevista del 8 al 10 de octubre próximos e incluirá decenas de investigaciones para enriquecer la conducta a seguir frente a las enfermedades cardiovasculares con nuevos fármacos desarrollados por el Centro de Ingeniería Genética y Biotecnología (CIGB) destinados al tratamiento de afecciones isquémicas del corazón que encuentran su expresión más compleja en el infarto agudo de miocardio.

Según el Dr. Jesús Satorre Ygualada, presidente del Comité Organizador, también ocuparán espacio los tratamientos regenerativos a base de células madre, mientras se esperan interesantes conferencias en torno a la llamada cardiología del futuro basada en los modelos tridimensionales de corazones artificiales, la aplicación de la nanotecnología, y la reparación de irregularidades valvulares con otros métodos alejados de la tradicional apertura del tórax.

Una mirada a los simposios permitirá el acercamiento a tratamientos anticoagulantes con nuevos fármacos orales, así como las modalidades que ya se instalan en Cuba para el abordaje de estos pacientes.

Otro punto de sumo valor lo aportará la cardiología fetal, de la que Villa Clara es puntera en el país, a fin de evitar cardiopatías críticas en la infancia o brindar el asesoramiento genético oportuno a las parejas.

El también director del Cardiocentro Ernesto Che Guevara destaca la altísima participación de todos los colegas del país y de los prestigiosos profesores de diversas latitudes que propiciarán un fructífero intercambio.

«Será un evento que nos pondrá a pensar, con los pies sobre la tierra, de los tantos recursos a explotar ante detalles que hasta hace poco parecían de ciencia ficción y ya son realidades aplicadas a los diagnósticos, a la imagenología, y al tratamiento», precisa el Dr. Satorre Ygualada.

Cardiovilla 2019 —cita establecida cada cuatro años— contará con representantes de 21 países entre los que figuran Estados Unidos, España, México, Argentina, Suiza, Bolivia, Honduras, Italia, Panamá, República Dominicana, naciones africanas, y una nutrida participación de la mayor de Las Antillas.

Una nutrida participación de expertos cubanos de la cardiología y la cirugía cardiovascular formarán parte del intercambio fijado entre el 8 y el 10 de octubre próximos.

«Unidos en ciencia y conciencia, citados por el corazón» será el lema que presidirá las sesiones.

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octubre 4, 2019 Posted by | Enlaces | , , , , , , | Deja un comentario

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